Qué es el cáncer de pulmón

El cáncer de pulmón se produce por el crecimiento incontrolado de células anormales en uno o en ambos pulmones. En condiciones habituales las células del tejido pulmonar se dividen y diferencian en tejido pulmonar sano, pero en ocasiones estas células “anormales” crecen de modo rápido e incontrolado sin formar tejido normal. Se forma así un conjunto de células (=tumores) que alteran la estructura del pulmón e impiden su correcto funcionamiento.

Más del 80% de los cánceres de pulmón se relacionan con el tabaco, aunque no todos los fumadores desarrollan este cáncer. Dejar de fumar reduce el riesgo de desarrollar cáncer de pulmón. Otros factores relacionados con este tumor son la exposición a sustancias como el asbesto o el gas radón, especialmente en personas que además fuman.

El cáncer de pulmón es la primera causa de muerte por cáncer en varones y la tercera en mujeres en la Comunidad Europea. En 1998 se diagnosticaron 146.000 casos en varones y 36.000 en mujeres, y presenta una alta tasa de mortalidad. En los países desarrollados está aumentando la mortalidad por cáncer de pulmón en mujeres, debido al incremento del consumo de tabaco. En España el número de nuevos casos de cáncer de pulmón es bajo comparativamente con otros países europeos, pero a pesar de ello en 1990 murieron 13.000 varones y 1.300 mujeres debido a este cáncer.

Tipos de cáncer de pulmón

Hay dos tipos principales de cáncer de pulmón: cáncer microcítico y no microcítico. Estos nombres se refieren a la clase de células que forman el tumor y no al tamaño o extensión del mismo.

Cáncer no microcítico de pulmón

Representa el 80% de los tumores malignos de pulmón. Dentro de esta categoría se incluyen varios tipos de cáncer, clasificados por las células encontradas en el análisis microscópico. Aunque existen diferencias entre estos tipos el tratamiento es el mismo y por eso se agrupan en la misma categoría.

Cáncer de pulmón microcítico

Al microscopio las células tumorales son pequeñas y con ciertas características que lo distinguen del cáncer de pulmón no microcítico [FIG “Carcinoma de células pequeñas”]. Este cáncer también se asocia fuertemente al tabaco y crece con rapidez. Habitualmente se clasifica según su extensión.